ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Anguilas americanas al borde de la extinción

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) declaró el mes pasado que el riesgo de extinción en estado salvaje de las anguilas americanas es muy alto. La organización incluye a la anguila en su Lista Roja, junto con la anguila japonesa en peligro de extinción y la anguila europea en peligro crítico.

En su primera evaluación de las anguilas americanas, la UICN observó una tendencia preocupante: en las últimas décadas, las poblaciones de anguilas han disminuido en un 50 por ciento. La alta demanda en los mercados asiáticos ha alimentado la disminución, lo que hace que la especie esté amenazada por la UICN. La anguila americana se ha convertido recientemente en un pez codiciado, ya que el tsunami de 2011 en Japón acabó con las poblaciones de anguila y Europa prohibió las exportaciones de anguila un año después. «Hemos visto un gran cambio de las anguilas europeas a las anguilas americanas para satisfacer la demanda en Asia», dijo David Jacoby, becario postdoctoral de la Sociedad Zoológica de Londres que participó en la evaluación de las anguilas americanas. «Esto hizo sonar las alarmas durante nuestra evaluación».

La lista de la UICN, que no es legalmente vinculante, se hace eco de la decisión del Consejo Federal del mes pasado de reducir la pesca de anguilas en EE. UU. La comisión aprobó varias medidas de conservación, incluida la reducción de la cuota para la pesquería de angulas de Maine de 11.000 libras a 9.688 libras para toda la pesquería. Las angulas, los juveniles de la anguila americana, han hecho una fortuna para los pescadores de Maine en los últimos años, vendiendo las diminutas anguilas a comerciantes en Asia por $2,600 la libra. Maine es uno de los dos estados que permiten la pesca de angulas y hasta la temporada pasada no tenía cuota de pesca. En su apogeo en 2022, la industria pesquera de anguilas de Maine tenía un valor de $ 38 millones.

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Los pescadores de angulas de Maine protestan por la decisión de la comisión. «Muchos pescadores están molestos porque cortamos mucho dinero [in our catch]», dijo el pescador Darrel Young. Asistió a una reunión del comité sobre las regulaciones de la anguila y sintió que los representantes de Maine no estaban hablando por los intereses de los pescadores. Sin embargo, los pescadores también son algo optimistas, ya que la comisión votó para permitir que los estados abran la anguila de cristal. pesca —o, en Maine, aumentar las cuotas— a cambio de restaurar el hábitat de las anguilas de EE. UU. O eliminar represas para abrir hábitats de desove donde los pescadores puedan recolectar más anguilas.

Pero los esfuerzos de conservación deberán ser extraordinarios para restaurar la salud de las poblaciones de anguilas. Tanto el Consejo Federal como la UICN dicen que las anguilas americanas enfrentan muchas amenazas (pesca, represas, contaminación del agua, parásitos), pero no está claro cuánto daña cada amenaza a la especie. «Nadie sabe realmente cómo se combinan estas amenazas para causar la disminución de la población», dijo Jacoby. «Eso es lo que hace que proteger las obras sea tan complicado».

El cambio climático complica la situación, ya que puede alterar las corrientes oceánicas. Las anguilas americanas dependen de corrientes constantes para transportar anguilas juveniles desde su lugar de nacimiento en el Mar de los Sargazos hasta los hábitats de agua dulce del interior donde maduran las anguilas. Los científicos saben poco sobre lo que les sucede a las anguilas cuando cambian las corrientes oceánicas. «Hay muy pocos datos sobre cómo afectará esto a las tendencias de la población», dijo Jacoby, «por lo que realmente solo podemos reconocer el cambio climático como otra posible amenaza».

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