ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Las sequías severas en realidad pueden comenzar en los océanos

La sequía evoca imágenes de extensiones de suelo duro y agrietado y vegetación reseca, pero una nueva investigación muestra que se pueden formar sequías catastróficas en los lugares más húmedos posibles: los océanos. Las masas de aire con poca humedad a veces se forman y viajan miles de kilómetros mar adentro, de manera similar a como se comportan los huracanes. Sin embargo, estas regiones de aire seco son menos coherentes, cambian de forma a medida que se desarrollan y se mueven más lentamente. Algunos tardan más de medio año en tocar tierra, donde pueden destruir cultivos y amenazar la seguridad del agua.Sin embargo, los largos tiempos de viaje significan que los pronosticadores pueden predecir cuándo este tipo de sequía recién descubierta afectará regiones clave como el oeste de los Estados Unidos.

«Es una idea nueva pensar en la sequía como un peligro dinámico», dice el ingeniero ambiental Julio Herrera Estrada, quien ayudó a descubrir el fenómeno. En un estudio publicado este otoño en Water Resources Research, él y su asesor postdoctoral de Stanford, Noah Diffenbaugh, describen lo que llaman una «sequía de aterrizaje».

Herrera Estrada y Diffenbaugh hicieron el descubrimiento rastreando retrospectivamente áreas del mundo con una humedad atmosférica relativamente baja sobre la tierra y los océanos, según los registros meteorológicos de 1981 a 2022. tiempo «, dijo Herrera Estrada, ahora científico aplicado en el Laboratorio Descartes en Santa Fe, Nuevo México, que se centra en la investigación de la sostenibilidad. Los investigadores encontraron que la mayoría de las tierras secas grandes comienzan y terminan en el mar o en la tierra. Pero resulta que uno -La sexta parte de las sequías continentales comienzan en el mar. «Dar vueltas en la cabeza no es algo obvio. Es un poco contradictorio pensar en la sequía del océano porque está húmedo”, dijo Herrera Estrada. “Pero aún podría haber menos lluvia sobre el océano. «

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Las sequías han afectado a la población mundial más que los tsunamis, los terremotos o cualquier otro desastre natural en los últimos 40 años, matando y desplazando a millones, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación. Las sequías que llegan a tierra son particularmente severas en comparación con las sequías tradicionales: en todo el mundo, pueden ser un tercio de secas en promedio, creciendo casi cuatro veces más rápido y más de cinco veces más grandes. Los investigadores no investigaron por qué eran más graves, pero «una idea es que los patrones atmosféricos que conducen a las sequías que llegan a tierra pueden ser diferentes», dijo Herrera Estrada. Por ejemplo, es probable que los patrones que causan e impulsan las sequías que llegan a tierra sean mayores que los que impulsan las que se desarrollan y persisten en la tierra.

Los puntos críticos de sequía que llegan a tierra parecen incluir el oeste de América del Norte, el este de América del Sur, el suroeste de África y el este de Asia. Los investigadores aún no están seguros de por qué, y dicen que los factores que dan forma e influyen en las sequías que llegan a tierra pueden variar en diferentes partes del mundo. En el oeste de América del Norte, por ejemplo, encontraron que estas sequías están asociadas con áreas de alta presión que bloquean las fuertes lluvias y, por lo tanto, pueden desencadenar períodos de sequía. Herrera Estrada especula que a medida que se mueve el área de alta presión, se pueden desarrollar sequías en tierra a lo largo de su camino. Una vez que estas sequías tocan tierra, las áreas de alta presión las bloquean en su lugar. Por ejemplo, durante gran parte de la sequía de California de 2011-2022, un notorio sistema de alta presión conocido como la «cresta ridículamente elástica» se atascó obstinadamente cerca de la costa oeste de EE. UU., la peor sequía registrada.

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Herrera Estrada y Diffenbaugh esperan que monitorear la sequía que está tocando tierra fortalezca el pronóstico y la preparación en California y otros puntos críticos. «El pronóstico estacional es realmente difícil», dijo Julie Kalansky, experta en clima del Proyecto de Aplicaciones Climáticas de California-Nevada, financiado con fondos federales, que no participó en el nuevo estudio. Da la bienvenida a los nuevos enfoques para abordar el problema y ve prometedor el seguimiento de las regiones de baja humedad sobre los océanos porque los investigadores pueden monitorear un solo factor, la humedad atmosférica, en lugar de múltiples factores. Esto se debe a que la humedad atmosférica está influenciada por otros factores que afectan el desarrollo de las sequías, como la velocidad del viento y la temperatura de la superficie del mar. El siguiente paso es ver qué tan bien predice esta métrica en última instancia. «¿Qué tan confiable es, cuánto tiempo de anticipación nos da?», dijo Kalansky.

Chris Funk, quien desarrolla sistemas de alerta temprana de sequía para países africanos y no participó en el nuevo estudio, está listo para encontrar respuestas. «Soy un gran admirador de este trabajo, es realmente emocionante», dijo, y agregó que debido a los plazos de entrega relativamente largos, una sequía que llega a tierra podría ser completamente predecible. “Vamos a necesitarlo porque el cambio climático está empeorando las sequías.” Funk, director del Centro de Riesgos Climáticos de la Universidad de California, Santa Bárbara, planea expandir su sistema de alerta temprana para África para incluir sequías que llegan a tierra, lo que requerirá Rastrearlos a lo largo de cientos o incluso miles de kilómetros. “Una de las cosas fascinantes de este trabajo es que los datos ya existen. Hay una cantidad increíble de observaciones satelitales”, dijo. «La sequía que recala en tierra nos da un nuevo patrón que buscar».

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