ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Las tortugas que respiran en el muelle ahora están en peligro crítico

Pocos reptiles pueden respirar bajo el agua. Una de las excepciones es Australia, hogar de la tortuga mordedora de garganta blanca (Elseya albagula), que puede extraer oxígeno del agua de su espalda a través de un proceso llamado respiración cloacal. Esta técnica inusual, compartida por un puñado de otras tortugas marinas y peces, les ha dado a las tortugas marinas una ventaja evolutiva durante milenios, permitiéndoles esconderse de los depredadores bajo el agua durante días seguidos.

Desafortunadamente, exhalar en el trasero requiere condiciones muy específicas que ya no existen en el único hábitat de la tortuga, el río Conners en Queensland y tres cuencas cercanas. Las represas, los diques, la agricultura y la minería mantienen el agua lenta y llena de sedimentos. Esto hace que sea más difícil para las tortugas, especialmente para los juveniles vulnerables, permanecer bajo el agua. Como resultado, la depredación aumenta hasta el punto del colapso de la población.El problema se ha vuelto tan grave que menos del 1% de los huevos y crías sobreviven hasta la edad adulta y el gobierno australiano ha declarado que la especie se encuentra en peligro crítico de extinción.

El río Conners en sí mismo es el ecosistema más saludable de la región, con aguas relativamente claras y buenas velocidades de corriente, pero es posible que ese no sea el caso para siempre. Cuando el investigador de la Universidad James Cook, Jason Shaffer, comenzó a estudiar las tortugas allí hace cuatro años, pensó que el río era lo que él llamó un «paisaje destinado». La represa planeada amenaza con destruir el único hábitat seguro para las tortugas callejeras.

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Schaffer dijo que trabajar en el área era «mentalmente agotador» debido al proyecto de la represa. “He trabajado muy de cerca con algunos terratenientes cuyas propiedades fueron expropiadas a la fuerza por el gobierno y han estado angustiados por toda la situación.” Afortunadamente, el financiamiento para el proyecto fracasó, pero es posible que se reanude en el área. «Se ha hecho toda la planificación y la tierra se ha vuelto a arrendar a los propietarios», dijo. “Si vuelve a ser económicamente viable, me preocupa un poco la posibilidad de que la represa se siga construyendo en el futuro”.

La designación de la tortuga en peligro crítico podría afectar cualquier esfuerzo futuro para construir la presa, pero quedan muchas otras amenazas. Las especies invasoras como gatos, perros y zorros, que se alimentan de huevos y crías, suponen uno de los mayores riesgos. Los huevos de tortuga son especialmente vulnerables. Las tortugas ponen sus huevos en julio, pero tardan unos siete meses en salir del cascarón porque pasan por una etapa semidormida llamada diapausa antes de que comiencen las lluvias de verano, dijo Schaffer. «Esto las hace más vulnerables a la depredación que muchas otras especies de tortugas marinas», dijo. Además, las madrigueras a menudo son pisoteadas por el ganado en las tierras de cultivo alrededor del río.

Las estructuras hechas por el hombre también representan una amenaza para los pocos adultos que quedan. Las represas y presas las atrapan efectivamente en ciertos lugares, impidiendo que las tortugas viajen para encontrar pareja. Shaffer informó que muchas tortugas intentaron superar estas barreras pero terminaron cayéndose al tratar de pasar el vertedero; sus caparazones se rompieron o rompieron y los animales murieron.

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Si sobreviven, las tortugas mordedoras de difteria tienen una larga vida útil, posiblemente hasta 100 años, pero eso tampoco les hace ningún favor. Por un lado, esta especie suele empezar a reproducirse a los 20 años. Por otro lado, a Schaffer le preocupa que su longevidad cree la percepción de que pueden sobrevivir si se construyen represas y se extrae más agua del río para uso industrial. «Qué [people] Sin darme cuenta», dijo, «casi nada sobrevivió. Cuando estos adultos mayores finalmente mueran, nada podrá reemplazarlos. Pronto estaremos parpadeando y no quedará ninguno, así como así. «

Schaffer planea continuar estudiando las tortugas y buscar financiamiento para estudiar más poblaciones de tortugas. Él espera aprender más sobre su susceptibilidad a las amenazas ambientales. Comprender las consecuencias del cambio de hábitat puede ayudar a predecir futuras amenazas para estas tortugas y otras especies.

Hay una razón aún más importante para estudiar esta especie, agregó: «Estas tortugas respiran con el trasero, lo cual es fantástico».

Foto: Stephen Zozaya, cortesía de la Universidad James Cook

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