SALUD

Lecciones de COVID-19 de los primeros días del SIDA

Hace treinta y seis años, como hoy, nos encontrábamos en medio de una pandemia mundial nueva y todavía un tanto misteriosa. Solo en los Estados Unidos, más de un millón de personas viven con el VIH y 12,000 personas han muerto de SIDA. En ese momento, apenas empezábamos a entender cómo funcionan los virus. Pero eso no ha impedido que algunos líderes hagan afirmaciones tremendamente optimistas sobre la entrega de una vacuna contra el SIDA dentro de dos años.

Ahora, con el COVID-19, estamos en una situación muy similar: 2,7 millones de personas en todo Estados Unidos se han infectado y 128 000 han muerto a causa de la enfermedad. A pesar de nuestra comprensión limitada de cómo funciona el nuevo coronavirus y qué le hace al cuerpo humano, creo que muchas personas confían demasiado en la posibilidad de que se desarrolle una vacuna contra el COVID-19 en 2022. Mi sentimiento actual se hace eco de mi tercer sentimiento hace un siglo: sí, una vacuna puede ser posible, pero de ninguna manera es una certeza.

Cada virus mortal cuenta una historia. A medida que se desarrolla cada capítulo, aprendemos más sobre las posibilidades de desarrollar una vacuna. Por ejemplo, el virus de la poliomielitis nos enseñó desde el principio que las vacunas son posibles. Cuando el virus ingresa al cuerpo, produce anticuerpos que pueden eliminar por completo al patógeno. Es un ataque y fuga: el virus te golpea fuerte y luego se escapa para siempre. Una vez que tenga anticuerpos, ya no podrá hacerle daño.

Con el VIH, el virus nos dice que el camino hacia una vacuna será largo y desafiante. Con el brote, comenzamos a rastrear los niveles de anticuerpos y los recuentos de células T en las personas infectadas. Los altos niveles de ambos indican que el paciente está desarrollando una respuesta inmunológica increíblemente activa, más fuerte que cualquier cosa que hayamos visto en cualquier otra enfermedad. Pero incluso trabajando a su máxima capacidad, el sistema inmunológico del cuerpo nunca es lo suficientemente fuerte como para eliminar el virus. A diferencia de los virus que atacan y huyen como la poliomielitis, el VIH es un virus de «atraparlo y conservarlo»: una vez que está infectado, el patógeno permanece en su cuerpo hasta que abruma su sistema inmunológico y lo hace morir. Si bien esta situación no significa que una vacuna sea imposible, ciertamente significa que desarrollar una no será fácil.

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El SARS-CoV-2 comparte similitudes con el VIH y la poliomielitis. Después de casi 60 años de observar los coronavirus, sabemos que el sistema inmunitario del cuerpo puede eliminar los virus. Pero el coronavirus es algo complicado. El virus deforma el sistema inmunitario de modo que, incluso después de eliminarlo, el patógeno puede volver a entrar en su sistema y volver a causar la enfermedad. No se trata de un virus que se da de golpe y se da a la fuga o de atrapar y quedarse, sino de un virus del tipo «cógelo y olvídalo» capaz de infectar a la misma persona varias veces.

Para aquellos que están escuchando, el SARS-CoV-2 nos ha enseñado que el camino hacia una vacuna estará plagado de obstáculos. Si bien algunas personas con COVID-19 desarrollan anticuerpos neutralizantes que pueden eliminar el virus, no todos lo hacen. Por lo tanto, aún se desconoce si la vacuna estimulará los anticuerpos neutralizantes en todos. Tampoco está claro cuánto tiempo estos anticuerpos pueden proteger a alguien de la infección.

Otro desafío tiene que ver con una de las formas en que el SARS-CoV-2 ingresa al cuerpo: a través de la mucosa nasal. Ninguna de las vacunas COVID-19 actualmente en desarrollo ha demostrado la capacidad de prevenir la infección nasal. En primates no humanos, algunas vacunas previenen la transmisión de enfermedades a los pulmones. Pero estos estudios no nos dicen cómo podrían funcionar los mismos medicamentos en humanos, porque las enfermedades en nuestra especie son muy diferentes de las enfermedades en los monos, que no se enferman visiblemente.

Un obstáculo más serio es la seguridad potencial de la vacuna. Muchas vacunas contienen poderosos adyuvantes diseñados para estimular el sistema inmunológico del cuerpo para que la vacuna en sí funcione mejor. Los adyuvantes en algunas de las vacunas que se están probando actualmente han causado efectos secundarios graves en pacientes jóvenes y sanos, y al menos uno recibió tratamiento de emergencia por fiebre alta y desmayos. Si esto es lo que las vacunas les hacen a los jóvenes, imagine los efectos secundarios en los ancianos y los enfermos, quienes más necesitan medicamentos viables.

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Estos son desafíos importantes para cualquier desarrollador de vacunas y deberían darnos una pausa para no convencernos demasiado de una vacuna segura y efectiva para 2022. Sin embargo, la buena noticia es que incluso sin una vacuna, no estamos sin esperanza. Otras soluciones médicas pueden ser igualmente efectivas para romper la cadena de transmisión. El coronavirus resulta ser un entorno rico en objetivos para otros tipos de medicamentos para evitar que el virus se multiplique. Para otras enfermedades virales, como el VIH/SIDA, la hepatitis C y el virus del herpes simple tipo 1 y 2, los medicamentos antivirales tratan a los enfermos y evitan que otros se infecten. Gracias a estos medicamentos antivirales, las nuevas infecciones por el VIH en los Estados Unidos han disminuido de manera constante durante mucho tiempo, y un diagnóstico positivo de VIH ya no es una sentencia de muerte.

Los medicamentos antivirales tienen dos objetivos comunes: la polimerasa, la enzima que el virus necesita para replicar su genoma, y ​​la proteasa, la enzima necesaria para cortar proteínas más grandes en piezas funcionales más pequeñas. SARS-CoV-2 requiere una proteasa activa para replicarse.Hace unos meses, un grupo de científicos anunció que había descubierto un nuevo candidato a fármaco que inhibe esta proteasa. En experimentos de probeta, encontraron que la sustancia química se une a la proteasa y evita la replicación. Los primeros resultados en perros y ratones sugieren que el fármaco es efectivo y no tóxico.

Aunque queda mucho trabajo por hacer antes de que puedan probarse seguros y efectivos en humanos, los medicamentos antivirales tienen la ventaja de que su efectividad es más fácil de determinar que las vacunas. En unos pocos días, sabrá la respuesta: o los medicamentos pueden reducir la carga viral en el cuerpo del paciente, o no pueden hacerlo. Y no necesitas mucha gente para demostrarlo.Nuestro primer tratamiento eficaz contra el VIH fue Se demostró inicialmente en un grupo de solo 36 pacientes: 18 personas que recibieron el fármaco y 18 controles.

Si bien admito la falta de confianza en nuestra capacidad para entregar una vacuna contra el COVID-19 para 2022, creo que tendremos antivirales para prevenir y tratar la infección por SARS-CoV-2 para el próximo año o incluso antes. Tal vez no sean solo los antivirales. En la edición del 12 de junio de Science, los investigadores informan sobre un avance importante en otro enfoque para tratar y prevenir la infección por SARS-CoV-2. Este enfoque utiliza anticuerpos monoclonales que se adhieren a la proteína de punta del SARS y evitan que se una al receptor ACE2 en nuestro cuerpo. Aquí, también, el éxito se puede medir más rápido que una vacuna.

Mi deseo de una vacuna es tan fuerte como la siguiente persona. Sin embargo, mi experiencia me dice que las esperanzas de una vacuna rápida para el COVID-19 pueden estar tan frustradas como lo estaban nuestras esperanzas de una vacuna rápida contra el VIH hace 36 años. No dudo que sea posible. Pero mientras esperamos un avance científico, no debemos pasar por alto las soluciones que son más fáciles de entender.

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