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¿Podría la estimulación cerebral magnética ayudar a los pacientes de Alzheimer?

Después de que fallara una prueba tras otra de un fármaco, un estudio reciente sugiere que las personas con enfermedad de Alzheimer en etapa temprana podrían beneficiarse modestamente de un dispositivo que utiliza campos magnéticos para generar pequeñas corrientes eléctricas en el cerebro.

La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad cerebral degenerativa que afecta a más de 46 millones de personas en todo el mundo. Actualmente no existen tratamientos para detener o retrasar su progresión, aunque varios medicamentos aprobados alivian temporalmente la pérdida de memoria y otros síntomas cognitivos al prevenir la descomposición de los mensajeros químicos en las células nerviosas.

El nuevo estudio probó un régimen que combina el entrenamiento cognitivo computarizado con un programa llamado estimulación magnética transcraneal repetitiva (rTMS). La Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. ha aprobado dispositivos rTMS para su uso en ciertos pacientes con migraña y en pacientes deprimidos que no responden a los medicamentos antidepresivos.

En la 13ª Conferencia Internacional sobre el Alzheimer y la Enfermedad de Parkinson celebrada en Viena el mes pasado, Neuronix, con sede en Israel, informó los resultados de un ensayo clínico de fase III de su sistema de tratamiento, neuroAD, en pacientes con Alzheimer. Más del 99 por ciento de los ensayos de medicamentos para el Alzheimer han fallado. El último ensayo exitoso de fase III de una terapia completamente nueva (no solo una combinación de dos medicamentos aprobados) fue hace unos 15 años. El estudio reciente no probó un medicamento, sino un dispositivo, que a menudo es más fácil de obtener la aprobación de la FDA. NeuroAD está aprobado para su uso en Europa y el Reino Unido y cuesta alrededor de $ 6700 por seis semanas de tratamiento. El sistema aún no está disponible comercialmente en los Estados Unidos, pero según los últimos resultados, la compañía presentó una solicitud para la aprobación de la FDA el otoño pasado.

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neuroAD está configurado para parecerse a un sillón dental, completo con una pantalla táctil y brazos flexibles que generan un campo magnético a partir de una bobina de metal colocada cerca del cuero cabelludo de una persona. Los campos magnéticos crean corrientes eléctricas en el cerebro que afectan la actividad neuronal. Se ha informado que el procedimiento acelera el aprendizaje al fortalecer las conexiones sinápticas entre las neuronas mientras las personas realizan tareas asociadas con esas células cerebrales específicas. Por ejemplo, durante el entrenamiento cognitivo con rTMS, cuando a los participantes del estudio se les mostró una imagen de una fresa y tocaron la pantalla para identificarla como «fruta» o «mueble», el sistema estimuló el área de Wernicke, la parte del cerebro responsable de la comprensión del lenguaje. área.

Para su última prueba de rTMS, la compañía inscribió a aproximadamente 130 Pacientes con Alzheimer de leve a moderado en 10 sitios: nueve en los EE. UU. y uno en Israel. Cuatro de cada cinco participantes ya estaban recibiendo terapia para aliviar los síntomas. Al comienzo del ensayo, cada uno tomó la batería cognitiva, una prueba de papel y lápiz de 30 minutos que se usa comúnmente para evaluar la función mental en la investigación del Alzheimer, y se asignó al azar para recibir terapia cognitiva rTMS o un tratamiento simulado durante seis semanas. Las clases duran aproximadamente una hora por día, cinco días a la semana.

Una semana después de que terminó la sesión de tratamiento de seis semanas, y nuevamente cinco semanas después, los participantes volvieron a realizar la prueba de papel y lápiz para ver si su rendimiento cognitivo había mejorado. A pesar de los protocolos detallados, el cumplimiento del estudio fue alto. Más del 90 por ciento de los participantes completaron al menos el 90 por ciento de sus visitas, dijo Babak Tousi, director del programa de ensayos clínicos en el Centro Lou Ruvo para la Salud del Cerebro en la Clínica Cleveland, quien informó los resultados del ensayo en la reunión de Viena.

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Según estudios anteriores del sistema neuroAD en grupos más pequeños (con no más de 30 participantes), la compañía espera ver beneficios cognitivos después de seis semanas de tratamiento. Sin embargo, curiosamente, investigaciones recientes no han mostrado diferencias significativas en los puntajes de las pruebas entre los grupos activo y simulado en el punto de tiempo de siete semanas. (El grupo simulado se sentó en una silla mirando imágenes en una pantalla, pero no recibió entrenamiento cognitivo ni exposición a un campo magnético). En la semana 12, seis semanas después de que terminó el tratamiento, el grupo activo mostró una prueba de 1.8 puntos -ventaja de puntuación sobre el grupo falso. «Es un efecto muy pequeño», dijo Lon Schneider, director del Centro de Enfermedad de Alzheimer de California en la Universidad del Sur de California en Los Ángeles, quien escuchó los hallazgos en Viena. En comparación, los medicamentos actualmente aprobados para tratar los síntomas de la enfermedad de Alzheimer han mostrado mejoras de 2,5 a 3 puntos en ensayos clínicos de seis meses, dijo. En un estudio del que se informó el otoño pasado, se probó un candidato a fármaco líder en más de 2100 personas y pareció funcionar de la misma manera (una mejora de aproximadamente 1,5 puntos), pero no logró alcanzar la significación estadística.

Además, el nuevo ensayo de rTMS mostró solo efectos modestos en participantes con enfermedad de Alzheimer leve, informó Tousi. Las personas con casos más avanzados no mejoraron con el tratamiento. «Nos encontramos con el problema típico de un estudio pequeño, que parece dar resultados, pero los resultados no son claros o no se pueden evaluar por completo», dijo Schneider, y agregó, por ejemplo, si los puntajes de las pruebas podrían haberse producido debido a problemas cognitivos. efectos de mejora del estado de ánimo de entrenamiento o rTMS, ya que algunos pacientes de Alzheimer experimentan depresión u otros síntomas psiquiátricos.

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John-Paul Taylor, un neuropsiquiatra de la Universidad de Newcastle en el Reino Unido que no participó en el estudio y ha estudiado las perspectivas de la TMS para tratar las alucinaciones visuales en la demencia, está de acuerdo en que es difícil decir si la mejora cognitiva es realmente un » verdadero efecto TMS». Sin embargo, la tecnología es «lo suficientemente madura para una mayor investigación», dijo.

Taylor está trabajando con colegas que intentan usar modelos computacionales para comprender mejor cómo funciona la rTMS. trabajar. «Ahí es donde se pone realmente interesante», dijo. «Sospecho que hay que adaptar la estimulación a los pacientes individuales». De acuerdo con esta idea, a principios de este año, los investigadores informaron sobre el uso de imágenes cerebrales para identificar diferentes tipos de depresión, un subgrupo de pacientes que responde a la rTMS. La respuesta ha sido particularmente buena.

Con un modelo computacional, uno podría imaginar ingresar el escáner cerebral de una persona «y la computadora diría, debe estar en esta posición con esta intensidad de estímulo para que sea igual a lo que recibe otra persona», dijo Taylor. «Eso no está lejos». En última instancia, sin embargo, «queremos una terapia que todavía funcione para todos de alguna manera», dijo. «Hay indicios de eso en este juicio. Soy cautelosamente optimista».

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