ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Los huracanes durarán más a medida que los océanos se calienten

La temporada de huracanes está llegando a su fin, pero no antes de que establezca récords. La tormenta tropical Theta se convirtió en la tormenta atlántica número 29 con nombre esta semana, lo que convierte a 2022 en la temporada más activa registrada.

No es solo el número total de tormentas lo que vale la pena señalar. Al menos nueve tormentas este año han sufrido un proceso conocido como intensificación rápida, ganando fuerza rápidamente durante períodos cortos de tiempo a medida que avanzan por el océano.

Solo en 1995, hubo tormentas de una sola temporada que se intensificaron más rápidamente, según al menos un experto.

Los expertos atribuyen la tempestad de la tormenta y su velocidad creciente en parte a los océanos inusualmente cálidos de este año.

La actividad inusual de la temporada ha reavivado las discusiones científicas sobre las formas en que el cambio climático puede afectar la actividad futura de los huracanes. Ahora, solo unas semanas antes de que finalice oficialmente la temporada de huracanes, los científicos han descubierto otra forma en que el calentamiento de las aguas oceánicas puede afectar a las tormentas del Atlántico.

A medida que las temperaturas del océano se calientan, los ciclones pueden mantener su intensidad durante más tiempo a medida que avanzan sobre la tierra, según un estudio publicado esta semana en la revista Nature.

Según los autores del estudio Lin Li y Pinaki Chakraborty, científicos de la Escuela de Graduados de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Okinawa en Japón, este es un tema que se ha ignorado en gran medida en la investigación de huracanes hasta ahora.

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«No es raro que en la investigación nos topemos con este problema», dijo Chakraborty a E&E News en un correo electrónico.

Los autores están utilizando simulaciones de modelos para estudiar la evolución de los huracanes que tocan tierra. Seguían notando características extrañas en el comportamiento de la tormenta que no podían explicar de inmediato.

Eventualmente, se dieron cuenta de que podría haber un vínculo entre el cambio climático y el comportamiento de los huracanes después de tocar tierra.

«Eso nos llevó a este estudio», dijo Chakraborty.

El nuevo estudio examina el registro de huracanes que han azotado América del Norte durante los últimos 50 años. Descubrió que estas tormentas se debilitaban más lentamente con el tiempo.

A fines de la década de 1960, un huracán típico perdía alrededor del 75 % de su fuerza en las primeras 24 horas después de tocar tierra. Hoy, una tormenta similar perdió solo la mitad de su fuerza en la misma cantidad de tiempo.

Generalmente, los huracanes comienzan a debilitarse después de tocar tierra. Esto se debe en gran parte a que los huracanes extraen energía del calor del océano; una vez que esta fuente de energía desaparece, las tormentas comienzan a decaer.

Como resultado, los huracanes tienden a causar menos daños a medida que avanzan hacia el interior y, por lo general, desaparecen por completo en unos pocos días.

Una nueva investigación sugiere que el aumento de la temperatura del océano puede ayudar a frenar este efecto. Las aguas más cálidas permiten que los huracanes almacenen más humedad. Los huracanes más húmedos decaen más lentamente.

Los investigadores investigaron utilizando un modelo que simula el comportamiento de los huracanes. El modelo sugiere que las temperaturas de la superficie del mar son responsables de la tendencia de debilitamiento lento.

Para averiguar por qué sucedió esto, los investigadores realizaron una serie de simulaciones, incluidos huracanes normales y huracanes «secos», tormentas que no contienen humedad en absoluto. Los huracanes secos se debilitan mucho más rápido que los huracanes húmedos.

Puede haber otro factor que contribuya a la tendencia de 50 años, señalan los investigadores. Todavía puede estar relacionado con el cambio climático, pero puede ser secundario al calentamiento de los océanos.

Algunos estudios han demostrado que a medida que el clima se calienta, los huracanes del Atlántico se mueven hacia el este, lo que significa que es más probable que toquen tierra en la costa este en lugar del Caribe o el Golfo de México. Los huracanes tienden a debilitarse más lentamente en el este.

Por qué sucedió esto sigue siendo un misterio, según Chakraborty. Esto puede tener algo que ver con la diferencia de paisaje entre la Costa Este y la Costa del Golfo. O podría implicar diferencias en las condiciones del viento. Pero los científicos aún no están seguros.

El nuevo estudio solo se centró en los huracanes del Atlántico que tocaron tierra en América del Norte. Esto no indica necesariamente que el mismo patrón esté sucediendo en otras partes del mundo.

Pero Chakraborty sospecha que existen tendencias similares en otros lugares.

«Hicimos un análisis preliminar de los tifones en la cuenca del Pacífico y descubrimos que nuestros principales resultados… se aplican a esta cuenca», dijo.

A medida que las temperaturas continúan aumentando, espera que estas tendencias continúen.

Si es así, el huracán podría causar aún más daños en el futuro. Si las tormentas mantienen su intensidad por más tiempo, podrían representar una mayor amenaza para las áreas costeras y las comunidades del interior a medida que avanzan por la tierra.

Esto se suma a todas las otras formas en que el cambio climático podría exacerbar los huracanes en los próximos años. El calentamiento también conduce a tormentas más fuertes, velocidades de viento más altas y más precipitaciones, según muestra la investigación.

Juntos, estos factores podrían exacerbar los efectos dañinos de las tormentas que decaen más lentamente, según los investigadores de la Universidad de Purdue, Dan Chavas y Jie Chen. En un comentario publicado sobre el nuevo estudio, señalan que el nuevo estudio «destaca un componente crítico del modelado de riesgos que hasta ahora se ha ignorado en gran medida».

«En términos más generales, los resultados actuales apuntan a la necesidad de ampliar nuestro pensamiento sobre cómo el cambio climático afecta a los ciclones tropicales después de tocar tierra», escribieron. «La integración de esta comprensión en los modelos de huracanes debería ayudar a mejorar nuestras predicciones de los riesgos futuros que plantean las tormentas individuales y con el tiempo».

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E brinda cobertura diaria de noticias esenciales sobre energía y medio ambiente en www.eenews.net.

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