ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Se espera que aumenten los ahogamientos por hielo a medida que se calienta el invierno

Patinaje sobre hielo, pesca en hielo, motos de nieve: estas icónicas actividades invernales son una forma de vida en muchas comunidades de clima frío. Pero en algunas áreas, pueden estar caminando sobre cáscaras de huevo, literalmente.

Una nueva investigación muestra que los ahogamientos en invierno aumentan con temperaturas invernales más cálidas. Cuanto más cálido sea el aire, más probable es que alguien caiga a través del hielo inestable.

Los autores del estudio advierten que esto significa que es probable que aumenten los ahogamientos en los países más fríos a medida que el clima continúa calentándose.

El estudio, publicado ayer en la revista PLOS ONE, documentó más de 4.000 ahogamientos invernales en 10 países de clima frío del hemisferio norte, incluidos Estados Unidos, Canadá, Finlandia, Suecia, Rusia y Alemania. En algunos países, los datos abarcan décadas.

Cuando se analizó junto con los datos mensuales del clima invernal, surgieron varios patrones.

En general, el ahogamiento es raro en temperaturas por debajo de los 14 grados Fahrenheit y por encima del punto de congelación, cuando el hielo del lago está más estable o se está derritiendo. Aumentan dramáticamente a medida que las temperaturas comienzan a acercarse al punto de congelación.

Las tasas de ahogamiento tienden a ser más altas al comienzo y al final del invierno, marzo o abril en la mayoría de los 10 países, cuando es probable que el clima se caliente.

El estudio muestra una relación estadística entre las temperaturas invernales y los ahogamientos invernales, lo que no prueba necesariamente que la temperatura sea la causa. Pero los investigadores creen que el grosor del hielo es la explicación más probable. A medida que aumentan las temperaturas, el hielo del lago se vuelve inestable, lo que lo hace poco práctico para el ejercicio o la recreación.

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Según los autores, esto significa que las temperaturas invernales más cálidas podrían ser un riesgo para la seguridad en climas fríos.

El estudio involucró a un equipo internacional de investigadores que trabajaron juntos para investigar el vínculo entre el cambio climático, el hielo de los lagos y las comunidades humanas. Cuando se dieron cuenta de que valía la pena investigar los ahogamientos en invierno, el grupo ya había comenzado a analizar el impacto en los eventos recreativos y culturales de invierno, como las competencias de pesca en hielo.

«Llamamos a este grupo de colaboradores una vez al mes», dijo la autora principal del estudio, Sapna Sharma, investigadora de la Universidad de York en Canadá. «Recuerdo haberle dicho al grupo: ‘Oigan, tuvimos un ahogamiento por congelamiento realmente trágico en un lago al norte de Toronto, donde vivo'».

Colaboradores en los Estados Unidos y Suecia dijeron que recientemente habían ocurrido incidentes similares en sus comunidades. El equipo comenzó a preguntarse si había algún vínculo entre los ahogamientos en invierno y el clima invernal.

Sus hallazgos sugieren que las comunidades de clima frío pueden querer reevaluar la forma en que regulan o comunican la recreación invernal.

Si bien es cierto que los ahogamientos generalmente aumentan a medida que las temperaturas invernales se acercan al punto de congelación, las tasas de ahogamiento aún varían ampliamente entre países. En países con regulaciones estrictas sobre recreación invernal, por ejemplo, Italia, donde las leyes locales prohíben la pesca en hielo y otras actividades, las tasas de ahogamiento son mucho más bajas, señalan los investigadores.

Por otro lado, el número de incidentes de ahogamiento tiende a ser mayor en lugares donde las actividades invernales tienen fuertes lazos culturales, como las comunidades aborígenes del norte de Canadá. Estas comunidades pueden correr un mayor riesgo a medida que aumentan las temperaturas invernales, dijeron los investigadores.

El estudio proporciona una mirada humanizadora a un fenómeno que los científicos ya están rastreando. El adelgazamiento y el derretimiento del hielo de los lagos en invierno ya es un resultado esperado del cambio climático.

El año pasado, un estudio en la revista Nature Climate Change mostró que solo unos pocos grados de calentamiento podrían hacer que miles de lagos en el hemisferio norte pasen de congelarse todos los inviernos a congelarse solo una parte del tiempo. Sharma también dirigió el estudio.

«Creo que si pudiera sugerir una cosa, sería incorporar la seguridad en el invierno y la seguridad en el hielo en invierno en las lecciones de natación para niños y adolescentes», sugiere Sharma.

En general, crear conciencia sobre los peligros de los inviernos cálidos es clave para ayudar a mantener seguras a las comunidades, dijo.

«Simplemente hará que más personas se den cuenta de que el clima está cambiando, y no se trata solo de los osos polares o la fuerza de los huracanes: está sucediendo en nuestros patios traseros, en nuestros lagos, en nuestros ríos y arroyos, y probablemente vamos a gastar inviernos en estos tiempos», dijo. «Necesitamos adaptar nuestro comportamiento y decisiones en función de si un cuerpo de agua es seguro de usar».

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E brinda cobertura diaria de noticias esenciales sobre energía y medio ambiente en www.eenews.net.

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