SALUD

Los brotes de enfermedades ocurren todo el tiempo, pero…

A medida que nos adaptamos a la vida durante la pandemia de COVID-19, la comunidad científica está trabajando horas extras para comprender el virus y mitigar sus efectos. Si bien gran parte del público ve por primera vez los riesgos y la devastación que provoca una nueva enfermedad infecciosa, aquellos de nosotros que trabajamos en el campo vemos lo que sabemos desde hace mucho tiempo: los brotes de enfermedades no son escenarios hipotéticos, sino escenarios hipotéticos. pero «Cuándo»: cuanto más preparados estemos, mejor.

Esta preparación requiere una inversión continua en investigación científica y tecnológica de amplia base para comprender con precisión las enfermedades endémicas y emergentes, predecir su propagación, desarrollar tratamientos y mitigar futuros brotes.

Por ejemplo, el cambio climático puede afectar significativamente la aparición y propagación de enfermedades. Los modelos que predicen cómo se verán afectadas ciertas áreas geográficas pueden dar tiempo a los formuladores de políticas para desarrollar estrategias para detener la propagación de la enfermedad, como distribuir mosquiteros, realizar campañas de higiene para educar al público o aumentar la dotación de personal y el suministro de clínicas y hospitales.

Los modelos epidemiológicos y el análisis visual que utilizan datos históricos de brotes también son fundamentales para proporcionar contexto a un evento que se desarrolla rápidamente como el COVID-19. Por ejemplo, podemos ingresar datos históricos del brote de SARS de 2003 y del brote de MERS de 2022 para ver qué tan bien funcionaron las diferentes estrategias de mitigación en el pasado (ya sean campañas de educación pública, restricciones de viaje o distribución de máscaras) y aplicar esas estrategias a la situación actual. La epidemia. Consejos sobre las condiciones del coronavirus.

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Luego están los modelos en tiempo real que utilizan datos entrantes del coronavirus para rastrear la enfermedad y predecir su propagación. En el Laboratorio Nacional de Los Álamos, para mejorar la precisión de nuestros modelos en tiempo real, utilizamos publicaciones públicas anónimas en las redes sociales para comprender cómo se propagan enfermedades como la gripe. El modelo puede indicarnos cuándo un gran número de personas en una ciudad informan sobre síntomas similares a los de la gripe, lo que luego puede usarse para identificar rápidamente áreas de mayor riesgo de exposición sin tener que esperar a recibir datos clínicos, lo que puede llevar días o incluso semanas. puede ser determinado. recibir.

También estamos mejorando las herramientas y métodos (llamados bioensayos) para detectar y diagnosticar enfermedades infecciosas. A medida que avanza la enfermedad, la precisión de la prueba disminuye debido a cambios en las características biométricas, lo que puede llevar a un diagnóstico erróneo (falso positivo o negativo). Históricamente, resolver este problema ha sido extremadamente laborioso y costoso. Pero ahora que tenemos la potencia informática, podemos utilizar el aprendizaje automático para entrenar a las computadoras para que observen la secuencia del genoma de una enfermedad y diseñen nuevas pruebas. Eso significa diagnósticos más rápidos y precisos e información crítica para los funcionarios de salud pública.

Otra estrategia de mitigación importante (y algunos dicen que la más importante) es el desarrollo de vacunas para prevenir futuros brotes. Los investigadores de Los Álamos están utilizando supercomputadoras y grandes cantidades de datos en un esfuerzo por mejorar la eficacia de las vacunas desde el desarrollo hasta la implementación. De hecho, actualmente se está probando en Sudáfrica una vacuna contra el VIH que utiliza un conjunto de proteínas «mosaicas» diseñadas para estimular las defensas inmunitarias contra diferentes cepas del virus.

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Todos estos ejemplos ilustran el poder de la ciencia de datos y las herramientas epidemiológicas para detener la propagación de epidemias. Pero no suceden en el vacío. Nos gustaría agradecer las investigaciones realizadas a lo largo de los años en varias partes del mundo, en el gobierno y en la industria privada. Hemos visto que estas herramientas desempeñan un papel en la respuesta al COVID-19, pero son fundamentales tanto si el brote acapara los titulares como si no.

Lamentablemente, los brotes de enfermedades continuarán. Debemos continuar invirtiendo en la investigación científica y técnica que sustenta estas herramientas para que podamos responder rápidamente y brindar a los tomadores de decisiones información crítica para mantener a las personas seguras.

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