SALUD

Los murciélagos son una fuente importante de virus humanos, pero pueden no ser especiales

Los murciélagos y los roedores se consideran reservorios de virus de alto riesgo y fuentes de enfermedades que pueden transmitirse a los humanos y, en ocasiones, provocar epidemias. Algunos científicos incluso han sugerido que estos animales tienen ciertas características que aumentan la probabilidad de un evento de contagio de los animales a los humanos, por lo que deberían ser monitoreados más de cerca. Pero un nuevo análisis muestra que los murciélagos y los roedores «no son excepciones» cuando se trata de albergar virus que infectan a los humanos.

Al observar el mayor conjunto de datos de virus y huéspedes de múltiples órdenes en mamíferos y aves, investigadores de Escocia han descubierto que la cantidad de virus de murciélagos y roedores que infectan a los humanos es proporcional a la cantidad de especies contenidas en esos grupos.

«Existe una explicación numérica bastante plausible para lo que parece ser un patrón sorprendente», dice el ecologista de enfermedades Daniel Streicker de la Universidad de Glasgow en el Reino Unido, coautor del análisis publicado el 13 de abril en Proceedings of the National Academy of Sciences. .líder. Los futuros esfuerzos de vigilancia para identificar amenazas de enfermedades de origen animal no deberían limitarse a grupos de animales específicos, sino centrarse en áreas con alta biodiversidad, afirmó.

Pero no todos están de acuerdo en que eso sea factible dados los recursos limitados. Junto con los roedores, los murciélagos son el foco de la mayor parte de la detección y vigilancia de virus porque son portadores de una variedad de virus que pueden causar enfermedades graves en humanos, incluida la rabia, el virus del Ébola y el coronavirus asociado al síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV). esfuerzo justificable. También se sospecha que los murciélagos son la fuente del SARS-CoV-2, el virus responsable de la actual pandemia.

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Los estudios de especies individuales han encontrado que los murciélagos portan una mayor proporción del virus que otros mamíferos, pero Strike y Nardus Morenz de la Universidad de Glasgow decidieron investigar si este patrón se aplica a diferentes mamíferos y aves del grupo.

Estudiar los órdenes de los animales podría eliminar parte de la incertidumbre sobre qué especies albergan nuevos virus, dijo Strike. Pero basándose en comparaciones genéticas entre los virus que infectan a los humanos y los que circulan en huéspedes animales, los investigadores pueden estar bastante seguros de qué grupo animal estuvo involucrado.

La pareja comparó virus que infectan a humanos de 11 órdenes, incluidos Chiroptera (murciélagos), Rodentia (roedores) y Passeriformes (pájaros cantores). Sobre la base de sus propias bases de datos y otras, recopilaron datos sobre 415 virus de ADN y ARN de animales que se han propagado a los humanos.

Su análisis estadístico estimó que las poblaciones animales con más especies tendían a tener más virus y, por tanto, una mayor cantidad de virus que podían transmitirse a los humanos. Los roedores, por ejemplo, fueron el orden de mamíferos más rico en especies en el estudio. También tienen la mayor cantidad de virus que se han transferido a los humanos, dijo Strike.

factor viral

En otro análisis estadístico, el dúo consideró la importancia de la biología del huésped en comparación con los factores virales. El modelo encontró que la biología viral, como por ejemplo cómo se replica un virus o si es transmitido por insectos, afecta los efectos indirectos más que las características fisiológicas o ecológicas del huésped.

Por ejemplo, si bien se cree que los murciélagos pueden albergar muchos virus diferentes debido a su sistema inmunológico, Strike dice que estas características únicas no aumentan el riesgo de que esos virus se propaguen. «No existe una única población animal huésped que aumente consistentemente el riesgo que el virus representa para los humanos», dijo.

«Si queremos poder predecir qué virus tienen más probabilidades de infectar a los humanos, las características del virus pueden ser más informativas que las características del huésped», dijo.

Strike sugirió que el trabajo futuro debería centrarse en las características del virus que pueden aumentar la propensión del virus a transmitirse a las personas, y debería considerar cómo otros factores, como el comercio de vida silvestre y los cambios ambientales, pueden impulsar a los animales a entrar en contacto con más personas y afectar el virus aparece.

De huésped a humano

El ecologista Kevin Olival, vicepresidente de EcoHealth Alliance, un grupo ambientalista sin fines de lucro con sede en la ciudad de Nueva York, dijo que el hallazgo de que la diversidad de especies corresponde a la riqueza viral es un paso clave para ampliar la vigilancia a algunas especies, por razones de peso fuera de los grupos de mamíferos.

Pero Olivar no cree que el estudio resuelva el debate sobre si existen reservorios especiales. En este estudio, los virus se examinaron en huéspedes animales en lugar de entre especies, lo que significa que se perdió información específica de cada especie sobre los huéspedes, como el tamaño de la población, la densidad, la abundancia de especies y la exposición a los humanos. Todos estos factores afectan la diversidad y propagación del virus, dijo.

Dado el historial de murciélagos y roedores, parece lógico continuar con algunos esfuerzos de vigilancia específicos sobre ellos, agregó.

Será necesario muestrear y caracterizar más virus para revelar la verdadera diversidad de virus en la naturaleza antes de que los investigadores puedan usar firmas virales para predecir el próximo evento de contagio, dice la viróloga Jemma Geoghegan de la Universidad de Otago en Nueva Zelanda. Hasta entonces, sostiene que los esfuerzos de vigilancia se dirigen mejor a las «líneas de falla» donde interactúan humanos y animales, como los mercados de animales vivos, con la vigilancia genómica. «De esa manera, podemos identificar rápidamente cualquier virus que se propague», dijo.

Este artículo se reimprime con permiso y se publicó por primera vez el 14 de abril de 2022.

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