ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Del radar a la IA: el futuro de la conservación

En lo profundo de la selva tropical de Indonesia, un teléfono móvil escucha contra el tronco de un árbol. El teléfono no se perdió, todo lo contrario. Los teléfonos incongruentes pero invaluables son parte de una red de dispositivos en todo el bosque que escuchan los sonidos de la tala ilegal. Entre el susurro de las hojas, los bichos que corren y la humedad que gotea, el sonido de un camión o una motosierra es una llamada de atención que puede enviar a los guardabosques a la escena. Esta es solo una de las formas en que la tecnología está ayudando a los conservacionistas a proteger la vida silvestre y el planeta.

Los avances en la tecnología a menudo se ven como amenazas para el medio ambiente: desde la invención del arado hasta la escultura del paisaje, desde la Revolución Industrial hasta el hambre de la era electrónica por los recursos finitos del planeta. Pero en medio de la creciente preocupación por la difícil situación de los animales y el medio ambiente, la tecnología viene al rescate. Una encuesta reciente de ambientalistas destacó la importancia que le dan a las herramientas tecnológicas para ayudar a monitorear, proteger y mitigar el daño que se está causando, así como su optimismo de que los avances tecnológicos pueden desempeñar un papel más importante en la conservación.

En la sabana, un raro rinoceronte negro caminó entre los arbustos hacia un abrevadero, levantando polvo. Estaba en el camino trillado y no se dio cuenta de que las cámaras ocultas estaban capturando sus imágenes. Una de las tecnologías más utilizadas en la conservación, las cámaras trampa utilizan sensores infrarrojos para detectar animales «tibios» que se cruzan en su camino y activar fotos o videos digitales. Las impactantes imágenes que capturan a menudo se utilizan para promover la conservación, pero también ofrecen una visión sincera de la vida animal. Los datos recopilados de las cámaras trampa, a menudo operadas de forma remota durante meses, brindan detalles vitales sobre la ubicación, la población y el comportamiento de una especie, lo que ayuda a los conservacionistas a comprender cuándo, dónde y cómo ayudarlos.

Las cámaras trampa pueden operar de forma independiente durante meses, brindando información sobre el mundo natural que es difícil de lograr con la fotografía tradicional.

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Orbitando el silencio del espacio, un satélite de observación de la Tierra muestra el mundo desde diferentes ángulos, capturando 1,930 millas cuadradas (5,000 kilómetros cuadrados) con asombroso detalle en una sola toma. Potentes computadoras analizan estas imágenes épicas para contar especies individuales y rastrear su movimiento en vastas áreas. Las imágenes satelitales también ayudan a monitorear la salud de los ecosistemas, detectando sequías, inundaciones y cambios en el paisaje, mientras detectan incendios forestales y deforestación a tiempo para minimizar el daño. Los drones que llevan lidar vuelan más cerca del suelo, utilizando los pulsos de luz del láser para construir una imagen 3D de un área. Capaz de detectar la erosión, evaluar el riesgo de inundación, estimar el almacenamiento de carbono e incluso determinar si un hábitat es adecuado para la vida silvestre, LIDAR está demostrando ser una herramienta invaluable para monitorear el cambio ambiental a gran escala.

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Fotogrametría: modelos digitales de elevación de montañas y valles, posibles gracias a imágenes aéreas de drones.

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Desde el tallado de las plataformas de hielo hasta el zumbido de los suelos de los bosques, la naturaleza es ruidosa. Estos sonidos se pueden grabar y analizar para ayudar a contar la historia del ecosistema. Los sensores acústicos discretos y relativamente económicos pueden identificar especies, su abundancia, composición y comportamiento, y se utilizan cada vez más para estudiar especies en peligro de extinción y comprender cómo los animales usan el hábitat. Más allá del etiquetado y el seguimiento, especialmente para los mamíferos marinos como las ballenas, estas técnicas de conservación están marcando una diferencia real. Pero la tecnología nunca se detiene y, a medida que surgen innovaciones, también lo hacen las promesas de herramientas más poderosas. Dos de los más prometedores son los sensores en red y la inteligencia artificial.

Desde negativos fotográficos hasta películas y tarjetas SD digitales, las cámaras trampa se han basado durante mucho tiempo en la recuperación física de datos. Los sensores en red cambian eso. Conectan cámaras trampa, sensores acústicos, dispositivos de seguimiento y más a Internet, lo que hace que sus datos sean accesibles instantáneamente desde cualquier lugar. No es fácil ya que la mayoría de los dispositivos están lejos de la cobertura estándar de Internet o celular, pero vale la pena el esfuerzo. Los datos en tiempo real no solo ayudan con las amenazas inminentes (el sonido del disparo de un cazador furtivo o el giro de la motosierra de un maderero), sino que también permiten a los conservacionistas controlar lo que sucede en el terreno para obtener una imagen más completa del comportamiento animal.

Para extraer información útil de cantidades cada vez mayores de datos, los ecologistas recurren a la inteligencia artificial. Esto puede analizar de forma rápida y precisa los datos de conservación, identificar una especie rara de miles de imágenes o seleccionar un sonido animal específico de una grabación forestal ruidosa, lo que hace que el proceso sea más eficiente y los datos más útiles. También se podría enseñar a una IA a buscar a un individuo específico, identificar un oso específico con reconocimiento facial o una ballena específica comparando su forma de cola con una base de datos global. La IA puede incluso usar algoritmos para ayudar a predecir los movimientos de los animales y el comportamiento de los cazadores furtivos. De hecho, se puede enseñar a la IA a detectar casi cualquier cosa, algo que la empresa de servicios tecnológicos Capgemini está utilizando con buenos resultados.

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El análisis de imágenes puede identificar qué áreas del desierto y su vida silvestre, incluida la ardilla terrestre de Mojave, necesitan una mayor protección.

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En el calor del desierto de Mojave, el rugido de los motores de gasolina rompe el silencio y hace que las criaturas huyan en todas direcciones. Se alienta el uso recreativo de este vasto paisaje (se han creado senderos especiales para vehículos todoterreno), pero la actividad humana debe monitorearse cuidadosamente para preservar el medio ambiente. Los pocos que rompen las reglas y crean deliberadamente sus propias pistas todoterreno están alterando el delicado equilibrio del ecosistema: es importante encontrarlos y detenerlos rápidamente. Sin embargo, el tamaño y las condiciones secas del desierto hacen que las huellas ilegales sean difíciles de detectar a simple vista, incluso con imágenes satelitales. Capgemini está aprovechando el poder de la IA para el rescate.

Capgemini trabaja con empresas y organizaciones para aprovechar el poder de la tecnología para transformar sus actividades. Capgemini, en asociación con el capítulo de Nevada de The Nature Conservancy, está trabajando en una solución que permitiría a los equipos sobre el terreno identificar qué áreas del desierto necesitan una intervención más urgente. Comenzaron identificando indicadores de degradación del paisaje y del ecosistema en áreas clave del desierto de Mojave, buscando patrones de píxeles en imágenes aéreas. Luego desarrollaron algoritmos de inteligencia artificial para detectar y resaltar estos indicadores de forma remota. La solución desarrollada por Capgemini utiliza inteligencia artificial geoespacial, visión por computadora y aprendizaje profundo avanzado para estudiar imágenes aéreas e identificar nuevos caminos fuera de la carretera para que puedan cruzarse con datos ambientales como sitios de anidación de especies protegidas, identificando así áreas que deben ser priorizados para la intervención. Armado con esta información, The Nature Conservancy podrá apoyar mejor a sus socios en áreas prioritarias de conservación, utilizando la tecnología para maximizar su impacto en la conservación.

Desde IA en el desierto de Mojave hasta cámaras trampa en las praderas, satélites en el espacio y teléfonos celulares atados a los árboles, la gama de tecnologías disponibles para los conservacionistas está creciendo. Implementarlos puede ser crítico. A fines del año pasado, una supercomputadora que usaba nuevos modelos científicos predijo que alrededor de una cuarta parte de las especies de plantas y animales podrían extinguirse para fines de siglo. Nunca ha habido una mayor urgencia para actuar, y la tecnología bien puede ser la herramienta decisiva para ayudar a proteger la vida en la Tierra.

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