SALUD

Los desafíos especiales de la lucha contra el COVID-19 en África

El brote mundial de COVID-19 en curso muestra cuán poco preparado está el mundo para una pandemia. Se está desarrollando una crisis de gobernanza junto con la pandemia a medida que los funcionarios de salud de todo el mundo luchan por los escasos suministros médicos. Mientras los gobiernos africanos buscan evitar resultados catastróficos, citamos un análisis reciente en The Lancet realizado por un renombrado equipo de expertos en políticas de salud global del Instituto O’Neill, Chatham House y otros.

A principios de mayo, África ha registrado más de 52.000 casos de COVID-19, con más de 2.000 muertes. Si bien esto puede parecer pequeño en relación con la carga global, la triste verdad es que es solo la punta del iceberg. Esto se debe a que la mayoría de los países africanos tienen una capacidad de prueba baja. La capacidad de prueba varía de 10 pruebas por cada 100 000 personas en Etiopía a 280 pruebas por cada 100 000 personas en Sudáfrica, según los Centros Africanos para el Control de Enfermedades. Estos palidecen en comparación con las tasas de prueba en países occidentales como EE. UU., Nueva Zelanda e incluso Lituania.

Con el aumento del nacionalismo frente a la COVID-19, África se ha visto marginada en el acceso a diagnósticos muy necesarios, ya que los países con la tecnología limitan las exportaciones y priorizan las ventas a compradores más ricos. Esta es una enfermedad recurrente. Durante la pandemia del SIDA, diagnósticos y medicamentos que salvaron vidas llegaron a muchos países africanos mucho después de que estuvieran disponibles en Europa y América del Norte.

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La Fundación Jack Ma ha donado generosamente kits de prueba y equipo de protección personal a los 54 países africanos, impulsando los esfuerzos nacionales en el control de COVID-19. Pero dada la disponibilidad limitada de las pruebas basadas en la reacción en cadena de la polimerasa (PCR), el esperado kit de prueba de $ 1 desarrollado por los investigadores senegaleses y sus socios en el Reino Unido es bastante recomendable. Eso puede ser justo lo que África necesita en la carrera por ampliar las pruebas. Sin embargo, puede haber problemas de confiabilidad con tales pruebas. Antes de que sean ampliamente aceptados, deben ser validados por la Organización Mundial de la Salud (OMS) o los Centros Africanos para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Es posible que los países africanos también necesiten adoptar drones para transportar muestras de COVID-19 más rápidamente, como se demostró recientemente en Ghana.

Más allá de las pruebas limitadas, el mayor problema es que las instalaciones médicas actualmente están muy poco capacitadas para cumplir con la cantidad esperada de casos. Las instalaciones de aislamiento en varios países africanos están en malas condiciones, lo que impide que los pacientes sintomáticos reciban tratamiento. La atención domiciliaria que se ha informado que es efectiva en partes de Italia puede ser útil en las comunidades rurales africanas debido a nuestra forma de vida compartida.

Mucho se ha dicho sobre la necesidad de aumentar la cantidad de ventiladores y camas de cuidados intensivos como parte del esfuerzo para enfrentar las complicaciones del COVID-19. El África subsahariana ha tenido una grave escasez de personal e instalaciones de cuidados intensivos. En el proceso de maximizar la capacidad de producción, se debe reconocer que la disponibilidad de mano de obra también es importante, ya que el equipo no puede operar por sí solo.

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A medida que aumenta la demanda mundial de equipos de protección personal, se ha informado una escasez generalizada. Los países africanos necesitan encontrar tecnologías locales innovadoras para fabricar máscaras, escudos, guantes, batas, etc. Sudáfrica, Kenia, Zimbabue y Marruecos lideran en este sentido.

Si bien medidas como el distanciamiento social, el lavado frecuente de manos y el autoaislamiento han demostrado ser medidas de contención eficaces a nivel mundial, funcionan mejor para las clases media y alta de la sociedad africana. Las personas con menos recursos a menudo no pueden mantener una distancia física segura en hogares hacinados. Tampoco se pueden limpiar con frecuencia sin agua corriente. Las soluciones creativas como el «cubo Veronica» ahora son omnipresentes frente a tiendas y oficinas. Esta innovación debe fomentarse.

A medida que continúan los ensayos de diferentes fármacos y vacunas candidatas en todo el mundo, será necesario expandir dichos programas al continente africano más allá del ensayo del fármaco SOLIDARITY en Sudáfrica. El resto de África necesita levantarse y unirse al esfuerzo global para encontrar una cura. Pero si estuviera disponible un tratamiento o una vacuna eficaz, ¿podrían los países africanos permitírselo?

Los gobiernos deben proteger a sus ciudadanos. Sin embargo, se deben aplicar los principios éticos de equidad. Ninguna comunidad, país o continente debería soportar todo el peso de una escasez mundial. Si bien las decisiones difíciles sobre la asignación de recursos son inevitables, es inmoral que los países africanos tengan muchas menos oportunidades y opciones más difíciles que otros países.

Por lo tanto, África necesita despertar a las realidades de COVID-19, ya que los donantes occidentales habituales ahora están lidiando con sus desafíos nacionales. Las lecciones aprendidas de nuestras respuestas a la malaria, la tuberculosis y el VIH deben aprovecharse ahora.

Los esfuerzos de colaboración internacional como el Consorcio de Investigación Clínica COVID-19 y la Asociación para Acelerar las Pruebas de COVID-19 (PACT) son encomiables. El primero reúne a científicos, médicos, financiadores y formuladores de políticas para acelerar la investigación de COVID-19 en entornos de escasos recursos. El ambicioso objetivo de este último es realizar 10 millones de pruebas en África en los próximos cuatro meses.

Finalmente, a medida que avanza la pandemia de COVID-19, África debe tomar su propio destino en sus propias manos porque, como se hace eco acertadamente del análisis de Lancet, «todas las vidas tienen el mismo valor».

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