SALUD

Qué significa realmente la inmunidad al COVID-19

La Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. otorgó recientemente una Autorización de uso de emergencia para un análisis de sangre de anticuerpos para el SARS-CoV-2, el nuevo coronavirus que causa el COVID-19. Esta es la primera prueba de este tipo aprobada para el mercado estadounidense. Mientras tanto, tanto los expertos en salud como los líderes ven la inmunidad como un posible punto final de la pandemia. En Colorado, una empresa que fabrica pruebas de anticuerpos contra el coronavirus ha donado kits al condado de San Miguel del estado para que todos puedan hacerse la prueba si así lo desean. En Italia, los políticos esperan utilizar el estado de los anticuerpos para determinar quién obtendrá pases para «volver al trabajo».

Se han iniciado varias investigaciones ambiciosas en todo el mundo para probar estos anticuerpos. El estudio Unity 2 de la OMS reunirá datos de anticuerpos de más de seis países. En los Estados Unidos, un proyecto de colaboración de varios años tiene como objetivo proporcionar una visión general nacional de la prevalencia de anticuerpos. En la primera fase se han recolectado muestras de donantes de sangre en seis áreas urbanas importantes, incluidas la ciudad de Nueva York, Seattle y Minneapolis. Este esfuerzo evolucionará hacia tres encuestas nacionales de donantes, respaldadas por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, que se llevarán a cabo este otoño y nuevamente en el otoño de 2022.

A diferencia de las pruebas de diagnóstico, que se utilizan para confirmar la presencia y, a veces, la carga o cantidad del virus, las pruebas de anticuerpos ayudan a determinar si alguien ha sido infectado antes, incluso si esa persona nunca mostró síntomas. El uso generalizado de tales pruebas podría brindar a los científicos una mayor comprensión de cuán mortal es el virus y cuán ampliamente se propaga entre la población.

Sin embargo, no está claro qué significan estas pruebas de anticuerpos en la vida real, porque la función inmune es un continuo. Para algunos patógenos, como el virus varicela-zoster (que causa la varicela), la infección produce una resistencia casi universal y duradera. Por otro lado, la infección natural por Clostridium tetani, la bacteria que causa el tétanos, no proporciona ninguna protección, e incluso las personas vacunadas necesitan inyecciones de refuerzo periódicas. En el extremo del rango, las personas con VIH suelen tener grandes cantidades de anticuerpos que no hacen nada para prevenir o eliminar la enfermedad.

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En las primeras etapas de comprensión del nuevo coronavirus, no estaba claro en qué parte del espectro inmunológico cae el COVID-19. Aunque la mayoría de las personas infectadas con SARS-CoV-2 parecen desarrollar anticuerpos, «simplemente no sabemos cómo protegernos eficazmente contra esta infección», afirmó Dawn Bowdish, profesora de patología y medicina molecular y presidenta de investigación de Canadá. Envejecimiento e inmunidad, Universidad McMaster, Ontario. Los investigadores se esfuerzan por responder dos preguntas: ¿Cuánto tiempo sobreviven los anticuerpos contra el SARS-CoV-2? ¿Previenen la reinfección?

Anteriormente, algunos -en particular el primer ministro británico, Boris Johnson (que contrajo el virus y se encuentra en cuidados intensivos) y su asesor científico gubernamental, Patrick Vallance-, profesaron la esperanza de que la inmunidad colectiva podría ser el medio definitivo para poner fin a la epidemia. Si bien parece que los pacientes recuperados de COVID-19 tienen anticuerpos durante al menos dos semanas, faltan datos a largo plazo. Muchos científicos buscan respuestas para otros coronavirus.

Por ejemplo, la inmunidad a los coronavirus estacionales, como los que causan el resfriado común, comienza a disminuir semanas después de la infección. Al cabo de un año, algunas personas son susceptibles a la reinfección. Esta es una observación preocupante cuando los expertos dicen que es poco probable que tengamos una vacuna contra el COVID-19 dentro de 18 meses. Pero la investigación sobre el SARS-CoV, el virus que causa el síndrome respiratorio agudo severo (SARS), es más prometedora y comparte gran parte del mismo material genético que el SARS-CoV-2. Las pruebas de anticuerpos han demostrado que la inmunidad al SARS-CoV alcanza su punto máximo aproximadamente a los cuatro meses y brinda protección durante aproximadamente dos o tres años. Como dijo Preeti Malani, directora de salud y profesora de medicina de la Universidad de Michigan, en una entrevista en video con el editor en jefe de JAMA, Howard Bauchner, este período proporciona «un cronograma bastante bueno» para considerar una nueva vacuna y tratamiento de la corona. . 19.

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Sin embargo, incluso si los anticuerpos permanecen en el cuerpo, no es seguro que prevengan futuras infecciones. Lo que queremos son anticuerpos neutralizantes, afirmó Bowdish. Estas proteínas reducen y previenen la infección uniéndose a partes del virus que se adhieren a las células huésped y las «desbloquean». Son relativamente fáciles de detectar y para los desarrolladores de vacunas es más fácil generarlos que las células T del sistema inmunológico. Por el contrario, los anticuerpos no neutralizantes aún pueden reconocer parte del patógeno, pero no pueden unirse de manera eficiente y, por lo tanto, no pueden evitar que el patógeno invada las células.

«Si los humanos producen naturalmente anticuerpos neutralizantes [against SARS-CoV-2]entonces todo lo que tenemos que hacer es descubrir qué [sites they are] Unirse al virus y atacar realmente ese pequeño trozo de proteína es nuestra panacea», dijo Bowdish. Para el SARS-CoV-2, ese sitio objetivo probablemente esté en el llamado dominio de unión al receptor de su glicoproteína de pico. Arriba, el La glicoproteína de pico es una proteína que se adhiere al azúcar que los virus utilizan para ingresar a las células, pero, dijo Bowdish, este punto puede presentar desafíos porque el sistema inmunológico humano no es muy bueno para producir anticuerpos contra sustancias recubiertas de azúcar.

Sin embargo, algunos pequeños estudios de células en placas de laboratorio han demostrado que la infección por SARS-CoV-2 desencadena la producción de anticuerpos neutralizantes. Los estudios en animales han demostrado que estos anticuerpos protegen contra la reinfección, al menos durante varias semanas. Además, debido a que algunos anticuerpos parecen reconocer y responder a la proteína de pico en una variedad de coronavirus, incluidos el SARS-CoV y el MERS-CoV (el virus que causa el síndrome respiratorio de Oriente Medio o MERS), los investigadores podrían utilizar el conocimiento aprendido durante La epidemia.

La investigación sobre la inmunidad en el mundo real al SARS-CoV-2 se encuentra en sus etapas preliminares y persisten las incertidumbres. Un estudio no encontró correlación entre la carga viral y la presencia de anticuerpos, lo que llevó a los autores a cuestionar el papel real de los anticuerpos en la eliminación del virus en humanos. Además, los estudios revisados ​​por pares para el SARS-CoV y los estudios preimpresos para el SARS-CoV-2 informan que algunos anticuerpos no neutralizantes contra el coronavirus pueden provocar inmunidad nociva tras la reinfección con estos patógenos o la reacción de infección cruzada con otros coronavirus. Entonces, si bien gran parte de la investigación emergente es prometedora, Bowdish advierte contra el uso de pruebas de anticuerpos para impulsar políticas hasta que los investigadores sepan qué proporción de sobrevivientes de COVID-19 desarrollan anticuerpos neutralizantes.

Lo ideal sería que la inmunidad al SARS-CoV-2 fuera similar a la que adquieren los niños con varicela. Las primeras investigaciones sugieren que nos enfrentamos a una situación más compleja, pero para entonces una cooperación global sin precedentes podría ser capaz de resolverla. En última instancia, las pruebas de anticuerpos podrían ser la clave para volver a encarrilar nuestras vidas y nuestra economía. Por ahora, se comprometen a brindar a expertos, funcionarios y ciudadanos una imagen más clara de la pandemia.

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