ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Archipiélago canadiense no tiene santuario para osos polares

Los osos polares en todo el archipiélago canadiense podrían enfrentar una hambruna masiva y fallas reproductivas para fines de siglo, sugiere un nuevo estudio, lo que sugiere que un área que alguna vez se consideró el último refugio del animal puede que ya no sea un buen lugar para estar.

Si bien los osos polares han sido durante mucho tiempo los niños del cartel del cambio climático, se sabe menos sobre la población futura del archipiélago porque sus canales estrechos y su geografía compleja dificultan la predicción y el análisis del hielo marino. Algunas investigaciones preliminares sugieren que para fines de siglo, los osos polares pueden estar bastante bien en grandes franjas del norte de Canadá, donde el hielo marino es más resistente que en otros hábitats.

«Esta área no va a ser un salvador para los osos polares… ya no es el lugar seguro que podríamos esperar que fuera», dijo Andrew Derocher, profesor de ciencias biológicas en la Universidad de Alberta. Autor del estudio, publicado en PLOS ONE.

El archipiélago, ubicado al norte del territorio continental de Canadá, consta de más de 30 000 islas cortadas por las vías fluviales que forman el Paso del Noroeste.

Un equipo de investigadores de universidades canadienses descubrió que siete poblaciones de osos del archipiélago, que ahora suman miles y representan aproximadamente una cuarta parte de los animales del mundo, podrían estar en riesgo después de mediados de siglo a medida que más áreas se queden sin hielo durante años. y periodos de tiempo más largos. Analizaron las proyecciones de la futura concentración de hielo marino, la profundidad de la nieve y el espesor del hielo entre 2006 y 2100, y compararon estas estimaciones con las necesidades energéticas conocidas de los osos.

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sin hielo, sin presa

Por ejemplo, cuando los hábitats están libres de hielo marino durante 180 días, se estima que entre el 9 % y el 21 % de los osos polares machos adultos se enfrentan a la inanición, siendo más vulnerables otras edades y categorías. Al mismo tiempo, la ruptura prematura del hielo marino de verano puede causar hasta un 100 % de fallas reproductivas en las hembras preñadas que deben trasladarse rápidamente a tierra durante el período crítico de gestación.

«Los osos polares se alimentan principalmente de dos tipos de focas, las focas anilladas y las focas barbudas, a las que pueden acceder desde el hielo en lugar de desde la tierra», dijo el científico de la Universidad de Alberta, Stephen Hamilton, autor del artículo.

El estudio informa que cuatro poblaciones en el archipiélago sur y central podrían presenciar condiciones libres de hielo durante cinco meses al año para fines de siglo. Otros pueden ver de dos a cuatro meses de períodos sin hielo, que no están viendo en este momento.

El hielo también se romperá unos meses antes, causando problemas reproductivos para las hembras. Más del 80 por ciento del archipiélago podría romper el hielo en julio de 2070, según el estudio. La profundidad de la nieve en la mayoría de los hábitats de estudio también podría reducirse a la mitad, creando problemas de suministro de alimentos, dijo Hamilton, porque las focas anilladas generalmente requieren 20 centímetros de nieve.

Los datos actuales sobre los osos son mixtos, aunque las estadísticas sugieren que algunas poblaciones del archipiélago son actualmente estables.

pocas posibilidades de adaptarse

«Sin embargo, es probable que el punto de inflexión sin retorno se cruce en todas las regiones del área de estudio para 2100», dijo el documento. Dada la evidencia histórica del Mar Báltico, hay pocas razones para creer que los osos polares se adaptarían para convertirse en una especie terrestre, dijo Hamilton. Por ejemplo, los osos polares vivieron allí durante la última edad de hielo, pero se extinguieron después de que el clima se calentara.

Las poblaciones de osos polares ya están disminuyendo en otros lugares: a principios de este mes, los científicos informaron que las poblaciones cerca de Alaska y el oeste de Canadá disminuyeron al menos un 25 por ciento en la década de 2000 (ClimateWire, 19 de noviembre).

Sin embargo, los investigadores en el nuevo artículo utilizaron un escenario de emisiones agresivo que supone que las temperaturas aumentarán unos 3 grados centígrados o más para fines de siglo.

David Douglas, biólogo investigador de vida silvestre y experto en osos polares del Servicio Geológico de EE. UU., dijo que, si bien era posible según las predicciones científicas, era el «peor escenario» para las emisiones. «Ponían todos sus huevos en una canasta modelo», dijo.

Al mismo tiempo, elogió el documento por reducir la escala de los modelos climáticos, que generalmente tienen una resolución deficiente para la región, para obtener una imagen más completa de lo que podría haber sucedido. Si bien los científicos han realizado una reducción de escala similar, «nadie está utilizando el hielo marino para abordar el hábitat del oso polar».

«No es solo un refrito de lo mismo de siempre», dijo.

La investigación recibió fondos del gobierno canadiense, así como de varios otros grupos, incluida la Asociación Canadiense de Zoológicos y Acuarios y el Consejo de Investigación de Ingeniería y Ciencias Naturales de Canadá.

Reimpreso de Climatewire con permiso de Environment & Energy Publishing, LLC. www.eenews.net, 202-628-6500

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