ECOLOGÍA Y ENERGÍA

Así es como los peces perla se llaman entre sí desde el interior de otros animales vivos

Un nuevo estudio revela cómo los peces perla del océano se comunican entre sí en la misma seguridad y comodidad de su hogar dentro de la ostra, utilizando la estructura interna de la concha para amplificar sus extraños ruidos pulsantes hacia el océano exterior.

Cuando somos niños, aprendemos temprano a imitar los sonidos que hacen los animales. Bueno, más específicamente, aprendemos a imitar los sonidos que nos dicen que hacen los animales. Aparentemente, las vacas «muu», los gatos «maullan» y los gallos «toot de gallo». pescado para llevar? Indica a un niño un poco confundido que hace un sonido suave al abrir y cerrar la boca entre dos mejillas hinchadas. Pida a los otros niños que se rían porque «¡los peces no hacen ruido!»

Si tan solo pudiéramos enseñarles correctamente. Luego, cuando les preguntamos qué sonidos hacen los peces, pudieron sacar conclusiones de una variedad irresistible de onomatopeyas, que incluyen «chirrido», «chasquido», «gemido» y «llamada». Como dijo recientemente Emily Anthes en The New Yorker:

«Podríamos pensar que son silenciosos, pero los peces emiten muchos sonidos que los oídos humanos rara vez escuchan. Los peces payaso gorjean y revientan al rechinar los dientes. El pez sapo ostra zumba como sirenas de niebla contrayendo rápidamente los músculos unidos a sus vejigas natatorias. Zumbido. El croar. gourami hace su sonido característico rompiendo los tendones de sus aletas pectorales.

En total, se conocen más de 800 especies de peces que vocalizan, gimen, gruñen, gimen, golpean, ladran o emiten otras vocalizaciones. Carol Johnston, ecologista de la Universidad de Auburn, tiene debilidad por el sonido de la lollipop bass, un pequeño pez originario de Alabama y Tennessee. «Suenan como ballenas», me dijo.

El hecho de que los peces sean muy ruidosos es, sin darse cuenta, uno de los secretos mejor guardados de la ciencia marina. Según quienes saben escuchar el clamor del océano, sus habitantes nunca se callan del todo, los sonidos juegan un papel tan importante en su cortejo como las especies terrestres. Los arrecifes de coral en particular son el hogar de los bancos de peces más habladores, dicen.

El pez perla Fowler (Onuxodon fowler) es uno de esos peces de boca grande que vive en ambientes de arrecifes de coral en la región del Indo-Pacífico, que se extiende desde Sudáfrica hasta Hawai. Esta criatura extremadamente delgada, transparente y sin escamas descubrió que la única forma de sobrevivir un día en el océano era encontrar un hogar fantástico y quedarse allí.

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Las especies de pez perla (familia: Carapidae) de los géneros Carapus y Encheliophis tienen su hogar en huéspedes invertebrados vivos, incluidos los pepinos de mar y las estrellas de mar. Una vez dentro, algunas de las especies más espeluznantes incluso se alimentan de los genitales de sus anfitriones. Pero, ¿cómo entran exactamente? Ya sea con la cabeza hacia adelante, impulsándose hacia adelante con unos pocos y poderosos empujones de cola, o con la cola hacia adelante, coordinando su deslizamiento hacia adentro con la próxima «respiración» del propietario.

«Oh», te escucho decir, «¿entraron por la boca?» Bueno, no del todo. Entran a través de la cloaca, que a todos los efectos es un ano a través del cual respiran los pepinos de mar y las estrellas de mar. Una vez dentro, los peces perla pasan sus días pasando el rato en un órgano respiratorio único llamado «árbol de respiración», ocasionalmente sacando el ano para defecar en el océano abierto. Los peces perla dejan a sus anfitriones para alimentarse solo por la noche, cuando sus cuerpos delgados como cintas pueden esconderse de los depredadores al amparo de la oscuridad.

Esto es lo que parece:

Si bien el pez perla generalmente prefiere vivir solo, a veces ocurre una «crisis de vivienda» en un área, lo que obliga a varias personas a vivir en el mismo huésped. Un anfitrión particularmente desafortunado fue un pepino de mar descubierto en 1977 por el biólogo neozelandés Victor Benno Meyer-Rochow, que vivía y se retorcía entre 15 peces perla.

El pez perla Fowler, por otro lado, tiene su hogar completamente en la concha de la ostra perla de labios negros, que habita en los suelos rocosos de los arrecifes de coral. A menudo solo, a veces con otros. Y, según un nuevo estudio dirigido por el biólogo marino Loic Kéver de la Universidad de Lieja en Bélgica, prefiere usar los sonidos del exterior en interiores. Publicando en el Journal of Experimental Biology, Kéver y sus colegas documentaron por primera vez los sonidos emitidos por el pez perla de Fowler.

Sin embargo, no les pediremos a nuestros hijos que intenten imitarlos en el corto plazo: Kéver usa la palabra «pulso» que no es una onomatopeya para describir el sonido que hacen. No estoy seguro de cómo deberían sonar los pulsos, pero el equipo describió que el pez perla Fowler salvaje y cautivo hace vibrar ciertas partes de sus cuerpos para producir «sonidos de pulso único y múltiple, que a veces duran más de tres segundos».

Cualquiera que sea el sonido de estos pulsos, deben ser fuertes, como explica Kéver en su artículo:

«Se ha informado comunicación vocal entre docenas de especies de arrecifes de coral, y estos sonidos constituyen un componente importante de los sonidos biológicos de baja frecuencia en el océano. En este caso, las vocalizaciones de los peces de arrecife deben ser llamativas y específicas de la especie para tener un alto valor comunicativo, especialmente para las especies que están activas en la oscuridad, donde las señales auditivas no pueden ser reforzadas por señales visuales».

Lo mismo ocurre con el pez perla Fowler, que de alguna manera debe comunicarse con los de su propia especie desde el interior de la concha de la ostra. Para averiguar cómo, el equipo de Kéver viajó al remoto y prístino atolón de la isla de Makemo en la Polinesia Francesa, donde el 70 por ciento de las conchas de ostra albergan peces perla. Recolectaron muchas ostras llenas de perlas y las transfirieron a tanques especiales con cables para registrar el sonido. Descubrieron que sus peces perla se comunicaban entre sí mediante sonidos de segundos de duración que formaban cadenas de hasta 40 pulsos dominados por tres frecuencias: 212 hercios, 520 hercios y 787 hercios.

Cuando uno de los miembros del equipo, Marco Lugli, del Departamento de Neurociencia de la Universidad de Parma en Italia, probó la acústica de las conchas de ostras, descubrió que dos bandas de frecuencia, 250 Hz y 500 Hz, en realidad estaban amplificadas dentro de la concha. tal vez el pez perla pueda comunicarse con otros habitantes dentro del caparazón. También encontraron que otra frecuencia, 1.000 hercios, se amplificó tanto dentro como fuera del caparazón. Entonces resulta que su carcasa ajustada y de caparazón grueso en realidad ayuda en lugar de obstaculizar su comunicación. «La amplificación podría mejorar la eficiencia de la comunicación al aumentar la distancia que recorre el sonido», dijo Kéver en un comunicado de prensa de la revista.

El equipo abrió algunos de los peces perla para ver cómo emitían sus distintivos ruidos pulsantes. Usando tomografías computarizadas, encontraron una «estructura mineralizada» llamada hueso oscilante en la parte delantera de la vejiga natatoria del pez perla. Este hueso presiona lo que llaman el «músculo sónico primario» del pez, y alrededor de esa área, varias de sus vértebras han sido modificadas para permitir esto. Kéver sospecha que el hueso oscilante actúa como un ancla para que se adhieran los músculos sónicos para que puedan vibrar violentamente contra la vejiga natatoria. «Es muy inusual ver que el tejido blando puede endurecerse cuando se coloca bajo ciertas restricciones», dijo.

El equipo también encontró diferencias significativas entre los huesos roqueros del pez perla de Fowler macho y hembra, lo que sugiere que pueden emitir diferentes tipos de sonidos entre sí como una forma de identificar parejas potenciales desde el interior de las conchas.

Así que estos muchachos básicamente han perfeccionado la vida familiar y estoy súper celoso.

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