ECOLOGÍA Y ENERGÍA

El cambio climático en el corazón de los incendios forestales de California

A medida que aumenta el número de muertos por los incendios forestales de California cada año, el futuro del estado se ve caliente y lleno de humo. Para columnistas conservadores como Ben Shapiro, Neil Ferguson y Tyler O’Neill, la responsabilidad es clara: los demócratas de California. En un artículo de opinión reciente, reconocieron que el cambio climático puede haber jugado un papel en estos incendios, pero culparon a los líderes demócratas por exacerbar la acumulación de combustible a través de una mala gestión de la tierra. Como evidencia, citan un estudio publicado en la revista Nature Sustainability a principios de este año.

Nosotros escribimos ese estudio. Estos columnistas están equivocados.

Sus argumentos representan una forma peligrosa de negación climática que reconoce el valor de la adaptación al clima —adaptarse a la vida en un clima cambiante— pero es deliberadamente engañoso al negarse a reconocer la importancia de limitar la cantidad de cambio climático futuro.

La ciencia es clara. El cambio climático ha jugado un papel innegable en los incendios forestales sin precedentes de los últimos años. Más de la mitad de la tierra quemada cada año en el oeste de los Estados Unidos puede atribuirse al cambio climático. La cantidad de días de otoño secos, cálidos y ventosos en California (clima perfecto para incendios forestales) se ha más que duplicado desde la década de 1980.

Sin reducciones agresivas en las emisiones de gases de efecto invernadero, los bosques del norte de California, Oregón y Washington podrían quemar más de un 78 % más para 2050. El gobernador Gavin Newsom describió acertadamente los recientes incendios forestales como una «maldita emergencia climática». Es casi imposible imaginar que la temporada de incendios forestales de 2022 se convierta en un año regular o incluso leve, pero eso es exactamente lo que podría suceder en nuestro futuro.

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Debemos reducir drásticamente las emisiones de gases de efecto invernadero. De lo contrario, dentro de décadas, podemos recordar que este año, con más de 4 millones de acres quemados hasta ahora en California, que ya superó el récord anterior establecido en 2022, fue una temporada de incendios forestales relativamente ligera. La perspectiva de que esto tenga sus raíces en la ciencia y cause daños a la vida y la propiedad es inaceptable.

Pero también debemos prepararnos para la realidad y dar pasos firmes para reducir los riesgos que hemos exacerbado y aumentado. La resiliencia requiere una amplia cartera de acciones, desde el hogar hasta el nivel federal, desde la preparación para emergencias hasta los códigos de construcción resistentes a los desastres. Para los incendios forestales, la eliminación de combustible, como la prescripción de quemas, se ha convertido en un ejemplo destacado.

La eliminación de combustible ha reducido la acumulación de vegetación como resultado de casi un siglo de extinción de incendios y la criminalización de la quema tradicional controlada por los aborígenes. Los 20 millones de acres de bosques de California ahora pueden beneficiarse de tratamientos de combustible tales como quemas prescritas e incendios intencionales diseñados para reducir de manera segura el crecimiento excesivo de combustible. Sin embargo, la financiación insuficiente, el personal limitado para las quemas por prescripción médica y las condiciones climáticas peligrosas siguen siendo obstáculos para realizar quemas por prescripción médica.

Como propietario del 57 por ciento de los bosques de California, el gobierno federal tiene un papel muy importante que desempeñar. El Servicio Forestal de EE. UU. espera procesar 500 000 acres por año, pero es poco probable que se logre ese objetivo debido a la financiación limitada del Congreso. Sin embargo, una nueva legislación puede ayudar: un nuevo proyecto de ley de Ron Wyden (D-Oregon) podría garantizar $600 millones al año para quemas prescritas en tierras federales, estatales y privadas.

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Mientras tanto, los legisladores de Sacramento han aprobado docenas de proyectos de ley en los últimos años para abordar los riesgos de incendios forestales, incluidas seis nuevas leyes sobre quemas prescritas. Estas leyes y acciones ejecutivas recientes abordan varias de las barreras que identificamos en nuestra investigación, incluida la necesidad de protecciones de responsabilidad y programas de capacitación y educación pública. El año pasado, el gobernador Newsom también declaró el estado de emergencia para acelerar 35 proyectos de ahorro de combustible para proteger a 200 comunidades en riesgo.

Pero la eliminación de combustible por sí sola no resolverá el problema; no podemos ignorar nuestra contribución al cambio climático y seguir exacerbando nuestros riesgos. Reducir las emisiones de gases de efecto invernadero es una parte importante de la protección de nuestras comunidades y ecosistemas en el futuro. Al centrarse en el desecho de combustible, estos columnistas conservadores ignoran los efectos continuos del cambio climático y politizan acciones críticas para proteger el desecho de combustible en nuestras comunidades y ecosistemas.

Durante el debate del 29 de septiembre, dos años después de aconsejar a los californianos que limpiaran sus bosques, el presidente Trump se inclinó por comentar sobre el papel del cambio climático en los recientes incendios forestales. En cambio, nos dijo: «Todos los años recibo llamadas: ‘¡California se está quemando! ¡California se está quemando!'» Si hubiera sido limpiado, si hubiera tenido un buen manejo forestal, no estaría recibiendo esas llamadas. «

Ignorar el cambio climático no evitará la catástrofe climática. Desde incendios forestales en California hasta inundaciones a lo largo de la Costa del Golfo, ya estamos sintiendo sus efectos. Los argumentos que malinterpretan deliberadamente los efectos del cambio climático en nuestros ecosistemas y comunidades aumentan nuestro peligro.

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